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¿Por qué en algunos países se conduce por la izquierda?

Los británicos establecieron la primera ley sobre la circulación.
 
Algunos países han conservado la tradición de conducir por la izquierda. | Imagen: Cedida.

 

Uno de los movimientos más desconcertantes que puede hacer un conductor es llegar al Canal de la Mancha desde Francia y dejar de circular por la derecha para pasar a la izquierda. En ese preciso momento todos los esquemas se rompen y lo que habías aprendido en la autoescuela queda automáticamente invalidado. Debes extremar la precaución para no cometer ninguna infracción mientras te adentras en tierras inglesas. Hoy en día, existen muchos países en los que se conduce por la izquierda, sobre todo antiguas colonias del imperio británico que siguen aferrados a esta tradición.

Si observamos la evolución histórica de la conducción, nos damos cuenta de que los ingleses no son la excepción, sino la normalidad. La explicación que se ha defendido siempre, aunque ha quedado ampliamente desmentida, es que los caballeros de la Edad Media cabalgaban por la izquierda cuando se debatían en un duelo. Ha llovido mucho desde entonces y una serie de acontecimientos han condicionado las normas de circulación.

En este sentido, un artículo del National Geographic afirma todo lo contrario: los romanos circulaban por la derecha para poder azotar mejor a sus bestias y evitar lesionar a los pasajeros. Según este mismo artículo, el papa Bonifacio VIII ordenó separar la calzada en dos partes y dividirla por una línea blanca. Esto ha ido evolucionando hasta las carreteras de hoy día.

El origen francés y el británico

La primera ley sobre el tráfico de la que se tiene constancia data de 1773 y se estableció en Gran Bretaña. Dicha ley sostiene que se debe circular por la izquierda, aunque en la misma época se adoptaran costumbres diferentes en otros países europeos, como por ejemplo Francia. Muchos historiadores sostienen que Napoleón conducía por la derecha porque era zurdo, y esto hizo que el pueblo se adaptara a sus costumbres. Este hábito se habría extendido a los países conquistados por Napoleón, entre ellos España o Alemania.

Un nuevo artículo publicado en la revista The New Scientist ofrece otra explicación cuyo origen sigue siendo francés. Durante la Revolución Francesa, los aristócratas se vieron obligados a circular por la derecha, en la misma dirección que el pueblo llano. La intención era evitar una diferencia de clases.

Los distintos países de Europa fueron adoptan una u otra costumbre hasta el fin de la colonización y la Primera Guerra Mundial. De esta manera, encontramos que la mayoría de países de África, Asia y Oceanía siguen circulando por la izquierda, mientras que la mayoría de países occidentales hacen todo lo contrario. El caso de Estados Unidos es bastante particular. A pesar de su origen inglés, la mayoría de carruajes eran dirigidos por un conductor que se sentaba en la izquierda para fustigar los animales con la derecha.

La llegada del automóvil

Un cambio importante en este sentido fue la aparición del modelo T de Ford, que colocaba al conductor en la parte izquierda y, por lo tanto, obligaba a los pasajeros a bajarse por el lado derecho. En los años 30, las ciudades españolas se unificaron, ya que hasta aquél entonces se circulaba de forma diferente según el municipio.

La situación se formalizó de forma definitiva en Europa después de la Segunda Guerra Mundial, en la Convención de ginebra sobre circulación vial de 1949. Los países que mantuvieron la tradición antigua no estaban preparados para hacer una inversión económica de tal magnitud, por lo que obligaron a los conductores extranjeros a adaptarse.

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