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Cobalto: para qué sirve y por qué es tan codiciado

Los nuevos usos del cobalto en los dispositivos electrónicos han dado paso a una nueva fiebre de extracción que amenaza a los países más empobrecidos.
El cobalto tiene usos que pueden provocar su sobreexplotación. | Imagen de: Amnistía Internacional.
 

Las grandes compañías mineras están centrando su atención en el cobalto, un mineral más presente en nuestras vidas de lo que creemos. Esta nueva fiebre del cobalto (como algunos lo llaman) puede convertirse en pocos años en un problema real de sobreexplotación, y os explicamos los motivos.

¿Qué es el cobalto?

Es cobalto es un mineral de color azulado y con propiedades ferromagnéticas, un fenómeno por el cual algunos materiales se atraen entre ellos. En pequeñas cantidades, es un elemento esencial para la vida de los mamíferos, pero poco a poco se le están descubriendo nuevos usos y aplicaciones en dispositivos tecnológicos de consumo masivo.

Materiales como el cobre han sido siempre más caros que el cobalto, pero debido a estos nuevos usos, su precio se ha doblado en pocos años, pasando de los 20 dólares por libra a casi 40 en 2018. Este hecho, sumado al aumento exponencial de la demanda, ha hecho que el cobalto sea uno de los minerales más codiciados en la actualidad.

¿Dónde se encuentra el cobalto?

En el siguiente mapa podemos observar los países donde se extrae más cobalto. La República Democrática del Congo lidera la lista, aunque como analizaremos más adelante, eso no supone un beneficio directo para los habitantes del país. Otros países ricos en cobalto son Canadá o Marruecos.

Países donde se extrae más cobalto. | Imagen de: Wikimedia Commons.

 

¿Para qué sirve?

Tradicionalmente, el cobalto se ha usado en la fabricación de productos industriales como las turbinas de los aviones o los generadores de turbinas de gas. Debido a su tono azulado, también se utiliza para decorar objetos de porcelana, cerámica y azulejos.

Sin embargo, el motivo de su encarecimiento es su presencia en las baterías ion de litio que sirven para dar energía a los aparatos electrónicos y, en menor medida, de los coches eléctricos. El consumo de estos dispositivos ha aumentado brutalmente en los últimos años, hasta el punto de que cada consumidor posee varios de estos aparatos.

Ese es también el motivo por el que China es el principal productor de cobalto refinado, y es que las grandes fábricas de componentes electrónicas se sitúan en este país. Es un caso que recuerda enormemente al del coltán, otro mineral que se utiliza para fabricar las baterías de nuestros móviles de última generación.

En el caso del coche eléctrico, varios catedráticos están estudiando una alternativa para no depender de la producción de cobalto refinado. Las baterías son difíciles de producir y han de cumplir una serie de requisitos muy estrictos, por lo que se están desarrollando nuevos materiales de polímeros que cumplan la misma función y sean más fáciles de obtener.

Cobalto: ¿el nuevo coltán?

Aunque las grandes compañías no han iniciado la explotación a gran escala, se calcula que unas 300 han demandado permisos para extraer este mineral, movidas por la previsión de consumo. De hecho, este consumo se puede disparar de manera que en 2022 exista una escasez alarmante, aunque por el momento solo son previsiones.

Este fenómeno se produce en países como Estados Unidos o la República Democrática del Congo, una nación ha ya ha sufrido los terribles efectos de la explotación de coltán.

Un menor extrayendo coltán en el Congo. | Imagen de: EFE.

 

El problema con este tipo de minerales es que atrae la atención de grupos de extracción ilegal, dando lugar a la sobreexplotación humana, al contrabando y a la violencia. El caso del Congo es especialmente significativo. Allí, grupos rebeldes cometen crímenes contra la humanidad, promueven la esclavitud infantil y perpetúan, mediante el dinero del coltán, su lucha contra el gobierno congoleño.

Jornadas de 14 horas a cambio de menos de un euro, violaciones sistemáticas o matanzas entre grupos de trabajadores son algunos ejemplos de la barbarie. Todo ante la impasividad de las administraciones y de las grandes compañías tecnológicas, que se escudan asegurando que el origen de su coltán es lícito.

El cobalto amenaza con perpetuar la injusticia en estos países subdesarrollados. Un ejemplo de cómo la riqueza de recursos se puede convertir en una maldición.

Bibliografía

SANDERSON, HENRY. Electric cars: the race to replace cobalt. Financial Times. Boston, 20 de Agosto de 2018.

SHERMAN, NATALIE. The precious metal sparking a new gold rush. BBC News. Nueva York, 26 de julio de 2018.

Texas Department of State Health Services. ¿Qué es el cobalto? Austin, marzo de 2012.

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